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NASA: Sonda Cassini se desintegra en Saturno

In this rare image taken on July 19, 2013, the wide-angle camera on NASA's Cassini spacecraft has captured Saturn's rings and our planet Earth and its moon in the same frame. It is only one footprint in a mosaic of 33 footprints covering the entire Saturn ring system (including Saturn itself). At each footprint, images were taken in different spectral filters for a total of 323 images: some were taken for scientific purposes and some to produce a natural color mosaic. This is the only wide-angle footprint that has the Earth-moon system in it. › Unannotated version The dark side of Saturn, its bright limb, the main rings, the F ring, and the G and E rings are clearly seen; the limb of Saturn and the F ring are overexposed. The "breaks" in the brightness of Saturn's limb are due to the shadows of the rings on the globe of Saturn, preventing sunlight from shining through the atmosphere in those regions. The E and G rings have been brightened for better visibility. Earth, which is 898 million miles (1.44 billion kilometers) away in this image, appears as a blue dot at center right; the moon can be seen as a fainter protrusion off its right side. An arrow indicates their location in the annotated version. (The two are clearly seen as separate objects in the accompanying composite image: PIA14949.) The other bright dots nearby are stars. This is only the third time ever that Earth has been imaged from the outer solar system. The acquisition of this image, along with the accompanying composite narrow- and wide-angle image of Earth and the moon and the full mosaic from which both are taken, marked the first time that inhabitants of Earth knew in advance that their planet was being imaged. That opportunity allowed people around the world to join together in social events to celebrate the occasion. This view looks toward the unilluminated side of the rings from about 20 degrees below the ring plane. Images taken using red, green and blue spectral filters were combined to create this natural color view. The images were obtained with the Cassini spacecraft wide-angle camera on July 19, 2013 at a distance of approximately 753,000 miles (1.212 million kilometers) from Saturn, and approximately 898.414 million miles (1.445858 billion kilometers) from Earth. Image scale on Saturn is 43 miles (69 kilometers) per pixel; image scale on the Earth is 53,820 miles (86,620 kilometers) per pixel. The illuminated areas of neither Earth nor the Moon are resolved here. Consequently, the size of each "dot" is the same size that a point of light of comparable brightness would have in the wide-angle camera. The Cassini-Huygens mission is a cooperative project of NASA, the European Space Agency and the Italian Space Agency. The Jet Propulsion Laboratory, a division of the California Institute of Technology in Pasadena, manages the mission for NASA's Science Mission Directorate, Washington, D.C. The Cassini orbiter and its two onboard cameras were designed, developed and assembled at JPL. The imaging operations center is based at the Space Science Institute in Boulder, Colo. For more information about the Cassini-Huygens mission visit http://www.nasa.gov/cassini and http://saturn.jpl.nasa.gov. Image Credit: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Houston, TX — 15 de Septiembre (VoA) • La sonda espacial Cassini se volatilizó como un meteorito en su ardiente final en la atmósfera de Saturno, tras un impresionante viaje de 20 años, confirmó la NASA el viernes.

La confirmación de la esperada desintegración de Cassini se produjo a las 1155 GMT (7:55 hora del este de EE.UU.). Fue entonces cuando las señales de radio de la nave espacial -un estallido final de datos científicos- cesaron bruscamente. Las ondas de radio se volvieron planas y la sonda quedó en silencio.

Cassini se quemó como un meteorito 83 minutos antes, mientras se desplomaba en la atmósfera de Saturno, convirtiéndose en uno con el planeta al que fue enviado en 1997 para explorarlo. La última señal tardó esos 83 minutos en llegar a la Tierra.

Más de 1.500 personas, muchas de ellas miembros del equipo pasado y presente de la sonda, atestaron el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL por su siglas en inglés) en California para lo que se describió como una vigilia de celebración. Aún más personas se reunieron en el cercano Instituto Tecnológico de California.

Aunque triste como todos los demás, el director de proyecto Earl Maize dijo estar muy orgulloso y que no podía haber pedido más de “una máquina tan increíble”.

Cassini, la única nave espacial que ha orbitado en torno a Saturno, nos mostró de cerca el planeta, sus anillos y sus lunas en toda su gloria. Quizá lo más fascinante fueron los mundos oceánicos descubiertos por Cassini y su pasajero, el módulo Huygens, en las lunas de Encélado y Titán, que podrían tener el potencial de albergar vida.

“Hemos dejado al mundo informado pero todavía haciéndose preguntas”, dijo Maize esta semana. “Tenemos que volver. Lo sabemos”.

Cassini fue diligente incluso en sus últimas horas, tomando una última ronda de imágenes antes de su última tarea: tomar muestras de la atmósfera en el gigante gaseoso y enviar los datos de vuelta a la Tierra.

La nave quedó fuera de control al precipitarse a 122.000 kilómetros (76.000 millas) por hora. Los responsables del proyecto invitaron a los telescopios en la Tierra a buscar el último destello de Cassini, pero no eran optimistas sobre que pudiera avistarse desde 1.000 millones de millas de distancia.

Este Gran Final, como lo llama la NASA, se organizó cuando el combustible de Cassini empezó a agotarse tras 13 años explorando el planeta. Los científicos querían impedir que la sonda se estrellara contra Encélado o Titán, contaminando esos cuerpos impolutos, de modo que en abril se dirigió a Cassini en una ruta antes inexplorada entre las nubes de Saturno y los anillos. Veintidós veces, la nave entró en ese hueco y volvió a salir. La última vez fue la semana pasada.

Cassini salió de la Tierra en 1997 y llegó al segundo planeta más grande del sistema solar en 2004. El Huygens, desarrollado en Europa, aterrizó en la gran luna de Titán en 2005. Ningún objeto fabricado en la Tierra ha aterrizado más lejos.

En total, Cassini reunió más de 453.000 imágenes y recorrió 7.885 millones de kilometros

 

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